亞馬遜開發AI芯片,除了提升Echo性能外,還要在雲端搞事情?

.. 亞馬遜從智能音響切入探索AI的商業化之路,收穫了令人驚嘆的效果。現在為了保持Echo的優勢,亞馬遜正在開發一款本地化的AI芯片。

The Information援引知情人士稱,亞馬遜開發的這款AI芯片,將支持亞馬遜Alexa虛擬助手支持的Echo及其他移動設備。這款芯片將使基於Alexa的設備更快地響應,並允許在設備本地存儲更多的信息,而不必通過雲端,這將對消費者產生更大的吸引人。

現在,Echo只有一個相對簡單的芯片,Alexa接到的信息會被送到亞馬遜的服務器處理。這樣就造成了響應的延遲,也加大了信息被黑客攔截的可能,雖然亞馬遜表示,發送給雲的數據是經過加密的,從而降低了此類風險。

亞馬遜Echo

如果該消息屬實,亞馬遜將成為谷歌、亞馬遜之後另一家獨自研發AI芯片的科技巨頭。採用自己研發的AI芯片,能讓旗下的硬件設備更加自主,擺脫或降低對英偉達、英特爾等芯片公司的依賴,從產品上也能跟競品有更好的區分度。

不過,對英偉達和英特爾這些公司而言,這並不是一個好消息。越來越多的科技巨頭開始獨自研發AI芯片,這些芯片巨頭將不得不面對這些傳統意義上的客戶的競爭。

據The Information報道,過去兩年中,亞馬遜通過收購和招聘,悄悄積累了芯片製造能力。

2015年,亞馬遜斥資3.5億美元收購了以色列一家芯片製造商Annapurna Labs。亞馬遜當時對關於Annapurna的計劃未透露任何信息。不過,Annapurna在2016年表示,它正在製造一種名為「Alpine(阿爾卑斯山)」的芯片,用於數據存儲設備、WiFi路由器、智能家居設備和流媒體設備。

現在了解亞馬遜計劃的人透露,該公司現在正在為Alexa設備開發AI芯片。對此消息,亞馬遜未予置評。

不僅如此,去年12月,亞馬遜收購了家用安防攝像頭初創企業Blink,這也增強了其芯片設計能力。另據路透報道,本次收購金額高達約9000萬美元。

Blink成立於2008年,該公司的節能芯片可以進行低功耗的視頻壓縮。在發現難以向他人出售芯片后,該公司開始自行製造由這些芯片驅動的相機。路透援引消息人士稱,亞馬遜正在研究如何應用Blink的芯片,來降低生產成本、延長產品的電池續航力,從亞馬遜的雲攝像頭開始,並有可能擴展到其Echo音箱系列產品。

除了收購該領域的公司外,亞馬遜儲備了大量的專業人才,並不斷擴充。

此外,The Information還援引研究公司Paysa的數據,包括Blink在內,亞馬遜在美國已經有449名擁有芯片專業技能的員工,與此同時,在該領域還有377個職位空缺。亞馬遜已經在四處挖人,尤其是英特爾、微軟、蘋果和高通。再加上,Annapurna在以色列還有約120名員工,而且該公司還在繼續招募人才。

谷歌TPU

值得注意的是,亞馬遜也在其網絡服務部門招聘芯片工程師。業內高管表示,有跡象表明,亞馬遜可能正在為AWS數據中心的服務器設計一個人工智能芯片。果真如此的話,說明亞馬遜不僅在設計本地化的AI芯片,雲端的AI芯片開發也在齊頭並進。

LinkedIn的資料顯示,AWS已經從已經關閉的芯片創業公司Tabula至少雇傭了九名前工程師。Tabula於2003年成立,致力於一種「現場可編程門陣列」(FPGA)芯片的新型設計,該芯片可以即時重新編程。該公司2015年關閉了。AWS目前在其數據中心的服務器中使用的是賽靈思的FPGA芯片。

而一位熟悉亞馬遜計劃的人士表示,tabula之前的一位工程師Randy Huang現在是AWS的首席工程師,他正在AWS領導一個人工智能項目中,並希望招聘更多的人。Randy Huang在Tabula一位領導芯片架構團隊的高級工程師,他在LinkedIn介紹自己的專長是重新規劃深度學習來發揮FPGA的優勢。

如果亞馬遜確實在為其數據中心開發人工智能芯片,那麼它將跟上谷歌的腳步。2016年,谷歌推出了雲端AI芯片TPU。谷歌表示,該芯片正在運行許多服務,包括搜索、街景、照片和翻譯等等。

當然,就像谷歌的TPU一樣,亞馬遜自產數據中心芯片,也會對英特爾構成了實實在在的威脅。英特爾在服務器主要芯片方面佔據了98%的市場,而英偉達的AI芯片則在服務器上與英特爾芯片一起工作。此外,還有不少AI創業在這方面的努力。雖然在數據中心這樣的領域,它們很難收穫什麼客戶。


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